leader's column

The Leadership of Queen Esther

Registered Date June 03, 2015 Read 3543

“If I perish, I perish. “ This phrase taken from the book of Esther chapter 4 verse 16 is a well-known passage among Christians. This column aims to compare Esther’s leadership against the leadership of Haman, who tried to slaughter the Israelites captured by the Persian Empire.


Prior to the comparison between Esther and Haman, it is necessary to understand the four main characters and their relationships in the book of Esther: King Ahasuerus, Esther, Mordecai, and Haman. King Ahasuerus is the core of the ultimate power of Persia. Esther became the Queen winning the king’s love and favor (2:17) and saved her people from the massacre. Mordecai appears as an advisor for Esther to save the Israelites and became an influential politician chosen by King Ahasuerus later on. Haman is a person who plans to kill the entire Jewish population for the sake of his personal revenge against the disobedience of Mordecai, a Jew.


When it comes to the analysis of the differences of Esther and Haman, it might be familiar to interpret Esther as the antithesis of Haman. This is because she plays the role of a heroine while Haman tries to kill the Israelites. However, they also have interesting commonalities in their characteristics. 


Esther and Haman both play roles as demanders to the King Ahasuerus, who is the provider as a superpower. Although their requests direct different outcomes, the authority to make a decision is in the hands of the King.  


Esther and Haman are both favored persons of the King. Esther is a beloved person for the King as his Queen. Haman also wins the King’s favor by becoming the leader of the officials managing the signet ring as a sign of recognition of his governing power.


In spite of their capabilities as leaders, Esther and Haman show entirely opposing leadership styles.


First, their methods of conflict resolution are polar opposites. Esther intends to SAVE her people contrary to the fact that Haman aims to KILL the entire ethnic group. Her actions can be associated with non-violent movements led by Mahatma Gandhi and Martin Luther King Jr. to bring a change against injustice. Through her own power, Esther puts rescuing her people as a priority based on her life-oriented leadership risking the chance to be murdered by Haman,


Second, their core values are entirely different. The wellness and affection of her COMMUNITY moves Esther to focus on the redemption of her people. Haman, however, chooses to focus on his INDIVIDUAL realm. For example, Haman’s plan to slaughter the Jews is caused by his personal grudge against the disobedience of Mordecai. We acknowledge and recognize our leaders as great and powerful people when they think and act for the people and community in spite of personal dangers, and not the powerful leaders who think and act according to the personal grudge and greed. Thus, Esther’s leadership brings remarkable outcome and is commemorated by many people because it weighs more on the importance of the community. 


Third, the two leaders show the different attitudes towards risk-taking. Esther demonstrates great COURAGE, declaring “if I perish, I perish,” taking the risk to interrupt the King by demanding her request. It might not be simple because she needs to overcome her fears of death, failure, and rejection prior to her action. However, when the King finds out Haman’s plot, Haman does not attempt to convince the King to justify his plan. Rather, he BEGS for his life.  


Last but not least, the difference between two was their character. Esther is willing to FORGIVE, and Haman decides to take REVENGE.  


After fasting for three days, Esther invites Haman, the enemy of the Jew, to feast with her. Isn’t that interesting? Her body was exhausted and needed to be restored. If I were Esther, I would not like to share my time and space with him even once, but she did it twice. Her invitation was not a plot to put Haman to death. I would like to interpret this as her generous gesture to give an opportunity for him to repent. This is her hospitality toward Haman. 


Nevertheless, Haman does not show any compassion or generosity towards the Jews, the ethnic and religious minority of that time. Rather, he allowed racism to feed his anger toward Mordecai and hatred against all the Jews.


Esther’s love for the life of the community, braveness, and willingness to forgive still inspire people who are living in the 21 century. Her leadership as the Queen of Persia led to writing a new path of the history of the Israelites.


Was Esther’s leadership just one hero’s historic accomplishment from the Bible? Can we connect her actions to our lives today? How shall we apply her leadership into our lives?


Please, carefully take a look at your neighbors. Is there a person who suffers from life-threatening experiences by the decision of the government, high tax rates, the expensive cost of medical care, and the danger of deportation due to their immigrant status? This is an opportunity to choose to stand by the people who are suffering. We should show our care for the community, extend our braveness, and be willing to raise our voice for justice.


Is there a person who seems like an enemy? This is a definite sign to open our hearts to invite them to understand the differences not as a problem but as the opportunity to fertilize the depth of our mind and spirit. Let us work for the community and take action for justice. That will lead us to be a great leader who makes a new history for our time.

여왕 에스더의 리더십 


“죽으면, 죽으리라.” 기독교인이라면 익히 들었을 에스더 4장 16절에 나오는 에스더의 당찬 각오의 말이다. 이번 칼럼에서 에스더서에 드러나 있는 에스더의 리더십에 대해 강조하기 위해 이렇게 서문을 열어본다. 이스라엘 민족을 말살하려는 하만의 리더십과 에스더의 리더십을 비교하면서 이야기를 풀어나가도록 하겠다. 


에스더와 하만의 리더십을 비교하기 앞서, 우선 에스더서에서 등장하는 주요인물, 즉 아하수에로 왕, 에스더, 모르드개, 하만에 대한 이해가 필요하다. 아하수에로 왕은 페르시아를 다스리는 막강한 힘을 가진 왕이다. 에스더는 왕의 사랑과 호의를 독차지하는 페르시아의 여왕이며, 이스라엘 민족을 대량학살의 위협에서 구해내는 인물이다. 모르드개는 부모가 없는 에스더를 아버지 처럼 키워준 에스더의 친척으로서 이스라엘 민족을 구하기 위해 에스더에게 조언을 하는 인물로 등장한다. 그는 하만의 죽음 이후, 왕의 선택을 받은 영향력 있는 정치가가 되었다. 하만은 이스라엘 사람인 모르드개가 자신에게 머리를 숙여 인사하지 않은 불순종에 분노하여 지극히 개인적인 복수를 위해 이스라엘 민족 전부를 죽이려고 계획하는 인물이다. 


에스더와 하만의 차이점을 분석한다고 하면, 에스더와 하만이 극단적으로 반대의 성향을 가진 것으로 보는 해석이 먼저 떠오를 것이다. 왜냐하면 에스더는 이스라엘 백성을 구하는 영웅이고, 하만은 이스라엘 백성의 대량학살을 주도한 인물이기 때문이다. 하지만 이 두 인물에게서도 흥미로운 공통점이 있다는 것을 발견할 수 있다. 


에스더와 하만은 모두 막강한 힘을 가진 아하수에로 왕에게 무언가를 요청하는 사람들이다. 서로 요구하는 목적과 결과는 다르지만, 결정권한은 왕의 손에 있었다. 

또한 에스더와 하만 둘 다 아하수에로 왕에게 총애를 받는 인물이었다. 에스더는 여왕으로서 왕의 사랑을 받고 있고 하만은 왕의 인장반지를 관리하는 정치적 수장으로서 왕의 신임을 받았다. 이렇게 이 두 사람 모두 리더로서 자질을 갖춘 지도자들이었음에도 불구하고 에스더와 하만의 리더십은 서로 극단적인 성향을 보이고 있다. 


첫째, 이 둘의 리더십은 갈등을 해결하는 방법에서 반대의 성향을 나타낸다. 에스더는 자신의 백성을 살리려는 의도를 보이고, 하만은 특정 민족 전체를 몰살하려고 든다. 에스더가 취한 방법은 마하트마 간디(Mahatma Gandhi)나 마틴 루터 킹(Martin Luther King Jr.) 목사님이 부정의에 대항하여 비폭력운동으로 대응하였던 자세와 연결된다고 볼 수 있다. 사실 에스더도 자신의 권력을 사용하여 하만을 처형할 수 있었다. 하지만 에스더는 생명존중의 리더십을 바탕으로 자기 민족을 살려내는 것이 그녀의 최우선 과제였다. 


둘째, 에스더와 하만의 리더십은 그들의 핵심 가치에서 큰 차이를 드러낸다. 공동체의 안녕을 중시하고 자신의 민족을 사랑했던 에스더의 마음은 그녀의 백성들을 구하는데 있어서 핵심적 역할을 하였다. 하지만 하만은 자신의 개인적인 욕구를 채우는 것이 가장 중요한 가치였다. 하만이 이스라엘 백성 전체를 살해하려고 계획했던 가장 큰 이유는 결국 모르드개가 자신에게 불복종 한 것에 대한 개인적인 원한 때문이었던 것을 보면 알 수 있다. 인류 역사에서 ‘세계를 변화시킨 위대한 인물’로 인정받는 사람들을 생각해보자. 그들은 모두 개인의 위험을 무릅쓰고 사람과 공동체 중심적인 사고와 행동을 했던 사람들이었다. 만약 그들이 개인적인 원한과 탐욕에 사로잡혀 생각하고 행동한 사람들이었다면 그들은 위대한 리더로서 인정받지 못 했을 것이다. 놀라운 결과를 가져온 에스더의 리더십이 오늘날까지도 많은 사람들에게 기억되고 있는 이유는 바로 공동체의 중요성에 무게를 두었기 때문일 것이다. 


셋째, 에스더와 하만은 위험을 감수하는 상황에서 다른 자세를 취하고 있다. 에스더는 왕에게 자신의 요구를 표현하기 전에 목숨을 걸고 “죽으면 죽으리라”고 이야기하며 대단한 용기를 보여주고 있다. 사실 에스더의 행동은 결코 간단하지 않았을 것이다. 왜냐하면 에스더는 그녀의 용감한 행동 이전에, 그녀 앞에 놓여진 죽음, 실패, 거절에 대한 두려움을 스스로 이겨냈어야 했기 때문이다. 그러나 하만은 어떠했는가? 그는 아하수에로 왕이 자신의 계략을 알게 되었을 때, 왕에게 자신의 계획을 합리화하기 위해 설명하고 설득하려는 노력조차 하지 않았다. 오히려 그는 자신의 삶을 구걸하기 바빴다. 


마지막으로, 그들은 성품에서도 확연한 차이를 보여준다. 에스더는 기꺼이 용서하려고 하고 하만은 복수심에 불타오른다. 한번 이렇게 생각해보자. 에스더는 3일 동안 금식한 후, 이스라엘의 대적자 하만을 잔치에 초대했다. 흥미롭지 않은가? 분명 에스더는 3일간의 금식으로 몸은 지칠 대로 지쳤을 것이고 육체적인 회복이 필요했을 것이다. 내가 만일 그 상황의 에스더였다면 나의 시간과 공간을 하만과 나누고 싶지 않았을 것이다. 하지만 에스더는 한 번도 아니고 두 번이나 하만을 자신의 잔치에 초대하였다. 나에게는 이러한 에스더의 초대가 결코 하만을 죽음으로 몰아가기 위한 계략으로 보이지 않는다. 에스더가 하만을 두 번이나 자신의 잔치에 초대했었던 이유에 대해 나는 하만이 잘못을 깨닫고 스스로 회개할 수 있도록 기회를 주기 위한 것이었다고 해석하고 싶다. 그것이 바로 에스더가 하만에게 배푼 관대함이었던 것이다.

그러나 하만은 어떠했는가? 그에게서는 종교적인 약자이며 소수 민족이었던 이스라엘 백성을 향한 관대함을 눈 씻고도 찾아 볼 수 없다. 오히려 하만은 자신의 개인적인 원한을 바탕으로 특정 민족에 대한 차별과 혐오감으로 발전시켰다.  


에스더가 보여준 공동체에 대한 사랑, 용기, 용서하고자 하는 의지는 21세기를 사는 우리들에게 여전히 영감을 준다. 페르시아 여왕 에스더의 리더십은 이스라엘의 새로운 역사를 쓰는 데에 큰 공헌을 하였다.  

혹시 에스더의 이야기를 우리와 전혀 관련 없는, 단지 한 여성 영웅의 이야기 혹은 한 영웅의 역사적인 업적에 관한 것이라고만 생각하고 있는가? 우리는 에스더의 리더십을 우리 삶 속에 어떻게 적용할 수 있을지 생각해 볼 수 있다.


우리 주변에 있는 이웃들을 유심히 살펴보길 부탁한다. 혹시 내 주위에 정부의 부당한 결정이나 높은 세금, 감당하기 힘든 의료비, 불법체류로 인한 강제추방의 위험으로 인해 고통 당하는 이웃이 있는가? 만약 그렇다면 우리는 이것을 고통 당하는 사람들을 생명으로 인도할 수 있는 기회라고 보아야 할 것이다. 우리는 에스더가 보인 리더십 처럼 내가 속한 사회에 대해 관심을 갖고, 정의를 위해서 목소리를 높이는 용기와 의지를 보여주어야 한다. 

혹시 당신에게 적대적으로 보이는 사람이 있는가? 다름을 ‘문제’로 인식하는 것이 아니라, 서로의 다름을 '이해'함으로써 우리의 마음을 활짝 열라는 강력한 신호로 받아들여 보자. 우리가 주변의 이웃들에게 에스더의 리더십을 발휘할 때 비로소 우리는 이 시대에 새로운 역사를 만드는 위대한 리더가 될 수 있을 것이다. 

Women's LeadershipMiran Jeon